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瓶子裡的大自然產物

大自然到處充滿美好的香氣,我們到底如何將迷人的玫瑰芳香或肉桂香氣添加到日常產品之中?

這一切都與科學相關。植物中蘊含芳香複合物,其作用是散發香氣,從而令大自然洋溢怡人芳香(當然也有可能是難聞的氣味)。我們必須透過萃取方式,才能取得植物當中的芳香複合物。

人類在過去數千年來都喜歡運用植物的香氣,因而發展出很多方法去獲取當中的氣味。這些方法有簡易得如擠壓檸檬般,亦有複雜艱鉅的提煉過程。

無論是花瓣、莖部、果實、蔬菜、植物外皮及葉子,各自都具有不同的質感、結構和組合,因此需要利用不同的萃取方式去獲取其芳香複合物。

主要的萃取方法共有三種:蒸氣蒸汽蒸餾法、溶劑萃取法及壓榨法;每種方法均可製作出芳香物質,應用於產品和香水之中。此外,於實驗室中亦可利用化學物去製作合成香料。

蒸氣蒸汽蒸餾法

蒸氣蒸汽蒸餾法是最常用的萃取方式,通常應用於提取草本植物、種子、植物外皮和根部的香油,例如胡椒薄荷葉、檀香和快樂鼠尾草等植物,均以此方法萃取精油。

數千年來,這項萃取技術沒有很大的轉變,原因是這方式所需要的就只有水分及原料,以及用來加熱和收集精油的器具。

蒸氣蒸汽蒸餾法的運作過程是透過熱力,促使原料內的精油能夠釋放出來。首先,將原料放在器具中,加入蒸汽或熱水,所產生的熱力會使植物分解,而且由於蒸汽中充滿植物精油,有效釋放當中的芳香複合物。滿載芳香的蒸汽會隨之冷卻和凝結,然後集成液體,再分離成水分及精油。最後為所收集的精油除去雜質,再盛滿容器便完成。

溶劑萃取法

對於一些不能承受高溫的原料,便不適合使用蒸汽蒸餾法去提取精油。花卉就是一個例子,如含羞草及茉莉花等,通常都會採用溶劑萃取法。溶劑萃取法的過程不會運用熱力、蒸汽或水分;原料會浸泡在乙醇或己烷等溶劑之中,使其釋放出香氣。

溶劑會在過程中溶解植物的芳香複合物,使其釋出至液體中,其後隔除溶劑,剩下的就是洋溢芳香的濃縮混合物,亦即是精萃。相比精油,精萃的香氣更接近植物的原有氣味。原因是萃取過程中沒有進行加熱,減低了氣味的變化。很多植物都能同時提煉出精油和精萃,但也有少數植物因為其性質的限制,只能提煉出精萃而已。溶劑萃取法亦可用來製作凝香體及樹脂。

壓榨法

可以稱得上為最簡單的萃取方法,壓榨法是以壓製方式使精油從原料中釋放出來。

壓榨法或許是最古老的精油萃取法。現在,這方法通常用來收集來自柑橘類果皮的精油,例如西柚、檸檬和青檸等。原因是柑橘類的果油主要儲存於果皮之中。這種萃取方式可透過人手擠壓果皮,或大規模運利用機器進行壓榨,就能輕易獲取精油。

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